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Une illustration d’un mammouth laineux mâle adulte en Alaska.

James Havens/Musée du Nord de l’Université d’Alaska

Nous pourrions considérer les mammouths laineux comme des bêtes géantes et lourdes d’une époque ancienne, mais une nouvelle étude suggère que leur taille massive ne les a pas empêchés de parcourir des kilomètres dans le nord glacial il y a des milliers d’années.

“Ce n’est pas clair s’il s’agissait d’un migrateur saisonnier, mais cela couvrait un terrain sérieux”, explique Matthew Wooller, chercheur à l’Université d’Alaska à Fairbanks, dans un rapport. “Il a visité de nombreuses régions de l’Alaska à un moment donné au cours de sa vie, ce qui est assez étonnant quand on pense à la taille de cette région.”

Wooller a dirigé une équipe utilisant des données isotopiques chimiques pour cartographier le parcours de vie d’un seul mammouth qui a vécu il y a plus de 17 000 ans. Un article sur les découvertes est la couverture du numéro de cette semaine de la revue Science.

Le groupe de chercheurs internationaux a analysé les signatures isotopiques dans la défense du mammouth mâle à partir des éléments strontium et oxygène, puis a croisé ces données avec des cartes de variation isotopique à travers l’Alaska créées à partir de l’analyse des dents de petits rongeurs de tout l’État.

“Du moment où ils sont nés jusqu’au jour de leur mort, ils ont un journal et c’est écrit dans leurs défenses”, a déclaré Pat Druckenmiller, paléontologue et directeur du Musée du Nord de l’Université d’Alaska. “Mère Nature n’offre généralement pas des enregistrements aussi pratiques et permanents de la vie d’un individu.”

Les anciens dossiers dentaires montrent que le grand garçon a vécu jusqu’à 28 ans et qu’à cette époque, il couvrait suffisamment la toundra, la taïga et les montagnes de l’Alaska pour faire presque deux fois le tour du monde.

Ce laineux n’a pas vraiment eu un voyage facile, cependant. L’analyse a montré un changement brusque vers l’âge de 15 ans, ce qui signifie probablement que le mammouth a été exclu de son troupeau, ce qui arrive souvent avec les éléphants contemporains. Plus tard, un pic d’isotopes d’azote au cours du dernier hiver de la vie de l’animal suggère qu’il est peut-être mort de faim où ses restes ont finalement été récupérés au-dessus de la chaîne de Brooks.

Ce sort était un triste signe avant-coureur pour l’espèce entière. Le mammouth individuel était lié au dernier groupe qui parcourait l’Alaska continental, probablement survécu par seulement un quelques petits groupes sur les îles du nord.

La recherche a également un sens sombre aujourd’hui pour les espèces existantes dans le nord, comme l’ours polaire, qui voient leur aire de répartition traditionnelle diminuer alors que l’Arctique subit de plein fouet le réchauffement climatique.

“L’Arctique connaît actuellement de nombreux changements et nous pouvons utiliser le passé pour voir comment l’avenir peut se jouer pour les espèces d’aujourd’hui et de demain”, a déclaré Wooller. “Essayer de résoudre cette histoire de détective est un exemple de la façon dont notre planète et nos écosystèmes réagissent face au changement environnemental.”

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