Illustration d'artiste d'Australotitan

Le plus gros dinosaure jamais découvert en Australie : l’Australotitan.

Musée du Queensland

Il y a 92 millions d’années, “Cooper” s’est enlisé dans la boue. La slop a scellé le sort du gigantesque dinosaure mangeur de feuilles au long cou, cachant ses os jusqu’en 2007, lorsque les parties de la bête ont été déterrées, creusées sous une station de bétail et de moutons près de la petite ville australienne d’Eromanga, population 119, dans le sud-ouest du Queensland.

Après 14 ans de recherches et d’analyses minutieuses, le gigantesque spécimen de sauropode, connu des os de la jambe et de la hanche, est décrit et officiellement nommé par ses découvreurs pour la première fois. Le surnom, Cooper, est sorti.

Les amis, il est temps de rencontrer Australotitan cooperensis, un titanosaure qui régnait sur la terre pendant la période du Crétacé, il y a 92 à 96 millions d’années. Le nom Australotitan signifie « titan du sud », et cooperensis représente la région où le fossile a été découvert.

Le spécimen d’holotype – c’est-à-dire le spécimen utilisé pour décrire cette toute nouvelle espèce – est détaillé dans un article, publié lundi dans la revue PeerJ, par des chercheurs du Queensland Museum en Australie et du Eromanga Natural History Museum.

“Ce nouveau titanosaure est le plus grand dinosaure d’Australie représenté par des restes ostéologiques”, a déclaré Robyn Mackenzie, paléontologue du Musée d’histoire naturelle d’Eromanga.

Cette reconstruction CG d’Australotitan cooperensis montre à quel point la bête était massive.

Musée du Queensland

Pendant des années, l’équipe de recherche a lentement déterré les morceaux de fossiles de Cooper et les a analysés, pour mieux comprendre la créature gargantuesque. Ils ont découvert un radeau de différents os et fragments d’os des jambes et de la hanche du titan.

À l’aide de l’analyse informatique 3D, l’équipe a commencé à démêler l’histoire de Cooper et à faire des estimations sur sa taille, sa longueur et sa masse.

“Les scans 3D que nous avons créés m’ont permis de transporter des milliers de kilos d’os de dinosaures dans un ordinateur portable de 7 kg”, a déclaré Scott Hocknull, un paléontologue du Queensland Museum qui a aidé à déterrer Cooper.

Titanic pourrait être un euphémisme.

À près de 100 pieds de long, Cooper a à peu près la longueur d’un avion de ligne Airbus A318 et des monstres la plus grande girafe à avoir jamais vécu, qui aurait, à pleine extension, atteint la hanche de Cooper. Imaginez la hauteur supplémentaire que Cooper obtient avec ce cou ! D’après d’autres mesures de sauropodes, il est probable que Cooper pesait près de 70 tonnes, soit environ 10 fois plus qu’un éléphant d’Afrique. Cela le place dans le top 5 des sauropodes les plus lourds jamais découverts et dans le top 15 pour la longueur.

Les os suggéraient également qu’après que Cooper ait rencontré son destin dans la boue, d’autres sauropodes ont piétiné ses os. Une fin potentiellement sinistre.

Pour s’assurer qu’ils avaient trouvé une espèce complètement nouvelle, l’équipe a également comparé les ossements à ceux de sauropodes précédemment décrits de l’emplacement, Wintonotitan, Diamantinasaurus et Savannasaurus – que Hocknull et d’autres ont déterrés et publiés au cours de la dernière décennie. De subtiles différences dans les os de ces créatures montrent à quel point l’Australotitan diffère des autres titanosaures.

L’emplacement de la découverte, près d’Eromanga, est devenu en quelque sorte un point chaud pour les découvertes de dinosaures en Australie. En 2004, le fils de Robyn, Sandy, a trouvé une pierre inhabituelle et l’a jetée à l’arrière de son ute. Finalement, son père l’a emmené au musée pour analyse, et il a été confirmé qu’il s’agissait d’un fossile de dinosaure. Mais ce n’était que le début.

“La découverte du plus grand dinosaure d’Australie était totalement inattendue et, comme il s’est avéré, n’était que la pointe de l’iceberg de nombreuses découvertes importantes de dinosaures qui ont eu lieu depuis”, a déclaré Robyn Mackenzie. Mackenzie et sa famille ont pu établir le musée d’histoire naturelle d’Eromanga, qui affiche maintenant fièrement Cooper, au dos de la découverte.

L’équipe a localisé un certain nombre d’autres spécimens de titanosaures mais n’a pas encore été en mesure de dire s’il s’agit d’autres Australotitans ou d’autres espèces. Mais les fouilles continueront au pays des géants.

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